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•Asma: lo que necesitas saber sobre la enfermedad


El asma es hoy por hoy, el trastorno crónico más común en la infancia. En los Estados Unidos, casi 24 millones de personas tienen asma. El asma a menudo sobreviene temprano en la vida, pero también puede acaecer por primera vez en la edad adulta. Algunos pacientes también pueden superar el asma al principio, pero desarrollar los síntomas más tarde en la vida.

¿Qué es el asma?
El asma es una enfermedad inflamatoria del pulmón. Puede transocurrir a lo largo de toda la vía aérea desde la nariz hasta el pulmón. Una vez que las vías respiratorias se hinchan y se inflaman, se vuelve más angosta y pasa menos aire al tejido pulmonar. La causa exacta del asma no se conoce. Los investigadores creen que algunos factores genéticos y ambientales interactúan para causar asma, generalmente antes de los 5 años.

¿Cuáles son los síntomas del asma?
Sibilancias, tos, opresión en el pecho y dificultad para respirar. Durante un ataque de asma, los músculos alrededor de las vías respiratorias se tensan, se produce más mucosidad y los síntomas de asma empeoran.

¿Las alergias están relacionadas con el asma?
Sí. El asma puede desencadenarse por sustancias en el medio ambiente llamadas alérgenos. Algunos alérgenos del interior provienen de los ácaros del polvo, cucarachas, perros, gatos, roedores, mohos y hongos. Los alérgenos externos incluyen el polen de muchos árboles, plantas, malezas y pasto. Incluso las alergias alimentarias pueden causar síntomas de asma.

¿La contaminación al aire libre?
La contaminación al aire libre juega un papel importante, al igual que el humo del cigarrillo. Los niños expuestos a la contaminación tienen más probabilidades de desarrollar asma. Los pacientes con asma tienen más probabilidades de tener un brote de asma cuando están expuestos a la contaminación ambiental. Esta es la razón por la cual los pacientes con asma no deben hacer ejercicio al aire libre durante los días de alta contaminación ambiental producido en las grandes capitales.

¿Cómo se trata el asma?
Los planes de tratamiento pueden incluir la toma de medicamentos para  evitar los desencadenantes del asma. Puede inhalar algunos medicamentos y tomar otros medicamentos en forma de píldora. Los medicamentos para el asma vienen en dos tipos: alivio rápido y control a largo plazo. Los medicamentos de alivio rápido controlan los síntomas de un ataque de asma. Los medicamentos de control a largo plazo lo ayudan a tener menos ataques y leves, pero no ayudan durante un ataque de asma.

¿Qué medidas puede tomar para reducir los alérgenos en el interior de las casas y prevenir los ataques de asma?

Lave las sábanas y las mantas con agua caliente todas las semanas.
Coloque los colchones, almohadas y somieres en fundas a prueba de alergenos.
Pase el aspirador por las alfombras y los muebles tapizados todas las semanas.
Reduzca la humedad a menos del 50% y verifique si hay fugas y daños por agua para reducir la formación de moho. Limite el contacto con  perros y gatos en el hogar.

El futuro del control del asma
Con tantos contaminantes en interiores y exteriores, no es fácil determinar qué desencadena el asma en los niños. Los investigadores están desarrollando tecnologías para ayudar a identificar esos factores desencadenantes más fácilmente.

Una nueva investigación respaldada por el Instituto Nacional de Bioingeniería e Imágenes Biomédicas (NIBIB, por sus siglas en inglés) usa biosensores para recopilar datos sobre el medio ambiente y otros factores involucrados en el asma infantil. Los biosensores son dispositivos que detectan y miden los cambios bioquímicos dentro del cuerpo. La tecnología luego convierte esas señales en datos útiles, que los expertos pueden analizar para conocer nuestra salud.

Estos sistemas biosensores para el asma monitorean el ambiente a qué están expuestos los niños y las reacciones de su cuerpo. Zhenyu Li, Ph.D., un ingeniero biomédico de la Universidad George Washington, se dedica plenamente a esta investigación.

Él y su equipo están desarrollando un sensor que se puede usar en la muñeca de un niño para detectar los contaminantes del aire que puede desencadenar el asma.

"Los investigadores no tienen herramientas en este momento que puedan controlar los desencadenantes ambientales, las respuestas fisiológicas y el comportamiento sin interrumpir las actividades normales", dijo el Dr. Li. Esperan tener un prototipo de sensor portátil que pueda ser probado pronto.

El equipo del Dr. Li también está trabajando en un dispositivo que se puede colocar en el hogar para detectar múltiples contaminantes del aire, como los que se encuentran en el humo del tabaco y en algunos productos de madera manufacturados, como parquets  y muebles.